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杨景的博客

UT斯达康首席科学家

 
 
 

日志

 
 

Flash:“视讯业务”的重要基石   

2007-09-17 09:42:41|  分类: 默认分类 |  标签: |举报 |字号 订阅

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打从IPTV诞生以后,流媒体技术、浏览器技术以及视频解码技术似乎是它不可动摇地基础。但是,近来基于Ajax和Web Services的Web 2.0技术的迅速发展,正在彻底改变互联网上的客户器服务器的业务模式以及以网页为基础的浏览器结构,已经成为电信业转型“视讯业务”的核心。看上去,三网融合的音视频时代似乎即将到来。

其实,问题并非那么简单。如果用PC操作系统的发展来看视讯业务的话,当前纳入视讯业务眼中的视频编解码恐怕还处在DOS时代!事实上,现在讨论的编解码,无论是M-PEG4还是H.264甚至更先进的技术,都是单纯的“视频”技术,而非多媒体互动时代的“视讯业务”之基石。

视讯业务首先是“视”,是指以视觉为主体的多媒体体验,其次是“讯”,包含消息、询问和告知三层含义。业务则是一种交互的过程。真正视讯业务的基础,恐怕目前只有Flash(包括同类技术)合格。

为了是电信圈子诸位了解一些概况,我这里摘编一篇介绍Flash的旧闻,还是在去年Google收购YouTube时发表的。原文见:

http://media.ccidnet.com/art/3783/20061018/924887_1.html

作者:王宏宇

16.5亿美元,Google拿出够办一届奥运会的钱收购Youtube,正式宣布互联网已经进入视频年代。

16亿美元可以做什么?北京奥组委会用它办2008年奥运会,派拉蒙会用它收购梦工厂,盖茨会用它买英超转播权,或是付给SUN来了结打了10年的官司,雅虎会用它买Overture,松下会用它建一座全球最大的等离子面板厂,索尼会用它建生产线造CELL芯片放在PS3里,IBM会用它收购Filenet,联想会用它收购IBM的PC业务,美国在线会用它收购英国国际出版公司,EMI会用它买华纳唱片,Google用它做什么?买Youtube。

Youtube,这个不到两岁,严格说来都不到一岁的视频分享网站,怎么这么值钱?答案只有一个:互联网正面临近5年最大的变革——视频革命。

在线视频的梦

一切要从12年前的一个梦想说起。1994年,Progressive net works成立,第二年便推出了大名鼎鼎的Real,后来又改名RealNetworks,致力于在线流媒体开发,希望人们可以在网上无停滞地欣赏音频和视频。微软和苹果随后加入了这场在线娱乐大战,通过在操作系统中捆绑播放器等策略占据了一定份额——故事的后来,微软打输了和Real的垄断诉讼官司,赔了7.61亿美元现金给RealNetworks公司。

在三分天下的局势几乎定型的时候,另一个人悄悄登场了,他就是被称为“神奇小子”的乔纳森·盖伊(Jonathan Gay)。这个从小就能编写游戏程序的电脑神童是IT圈的另一个传奇,1993年,他在为苹果系统写游戏的间隙出了一会儿神,FutureSplash,也就是Flash的前身就诞生了。1996年,微软的MSN和迪斯尼的官网先后采用了神奇小子的新技术,在业内引起了轰动,Macromedia立马拍出50万美元买下了FutureSplash,改头换面推出Flash1.0,并从Flash4.0开始推出Flash Player,此后一发不可收拾,到今天,这个小玩意儿是全世界PC上最流行的软件——市场占有率为98%,可以说,有PC的地方就有Flash。

Flash的路数和其他三家的不同之处在于,它起初本是一款动画开发工具,开发嵌入网页的小动画,用来弥补JAVA运行速度太慢的缺陷,我们今天看到美仑美奂的动态网页大多是拜它所赐。然而,从2002年3月推出Flash MX和Flash Player 6,再到2003年8月推出的Flash MX 2004和Flash Player 7,Flash显露出了原先被大家忽略的锋芒:在线视频。正像Macromedia首席设计师所期望的,MX这个版本号不仅意味着一些新的尝试,更是另一场革命的开始:一种名为FLV(Flash Video)的新视频格式,即将在几年后改变世界。

在FLV格式推出以前,Flash中视频文件的导入是将视频一帧一帧变成位图。这样做的结果导致文件巨大,限制了它的应用范围。 于是,Macromedia在Sorenson 公司(有意思的是,这家公司也为苹果的QuickTime提供压缩算法)的压缩算法基础上开发出FLV格式,并在Flash MX里提供了完美支持。FLV格式的强悍之处在于,新的算法使几百帧的影片导入Flash 中仅需耗时一两秒钟,同时也可以通过rtmp 协议从Flashcom 服务器上流式播出。这种格式的情况有点像MP3:一切都已经非常完美,Macromedia需要做的,只是等待它的流行。

等待宽带

无论是3大巨头还是Flash,都花了几乎10年的时间来等待在线视频完美回放的曙光,但事实上这并非技术问题,最关键的短板,是带宽。尽管宽带服务早在1998年便已开始提供给大众,但“最后一公里”的问题花了运营商至少另一个5年。2001年,尽管业内普遍看好这个“宽带年”,但无论中国还是美国,宽带接入率在这一年乃至后面的两年“互联网冬天”并没有飞跃式的增长。运营商们想好了从VOD到视频会议的几乎所有应用模式苦等用户上门,但是更多人仍留恋拨号的廉价和方便。

意外的是,Flash在这一年粉墨登场,几乎占据了所有中国网民的眼球。《东北人都是活雷锋》捧红了雪村,也捧红了Flash。玩Flash的人们被冠以“闪客”的名字到处参加各种闪客大赛,出尽风头,各种闪客网站也一个接一个冒出来,午休时间看Flash动画和玩Flash游戏,成为很多公司白领的最爱。但是,动画的问题在于一是制作复杂无法吸引更多人参与,二是题材单一无法吸引更多人浏览,而加入视频的Flash限于网速下载又过于缓慢,闪客网站终究无可挽回地慢慢衰落。

对带宽的渴求促进了P2P的发展。2002年,布莱姆·科恩(Bram Cohen)在黑客论坛上公开了BT的源代码,两年后,这个名为“Bittorrent”的软件用户超过了2000万人。但是,尽管科恩本人从不买盗版,尽管《连线》认为“BT的出现使整个互联网成为真正的信息传播平台,甚至改变了传统媒介的格局”,但BT作为一种上层应用,无法改变底层带宽匮乏的问题。在中国,这表现为运营商纷纷封杀或对BT下载限速。P2P仍然无法解决视频革命最关键的要素:带宽。

在一片沉寂中,情况慢慢地变化了。以中国而言,2000年中国网民数为2250万,2005年这个数字达到1亿1千万,是5年前的5倍,平均每12个中国人中就有一个是网民。在这1亿多网民中,宽带用户达到6430万,占总用户数的58.5%,是2002年的10倍。而国际出口带宽方面, 从2000年的2799M到2005年13万6000M,增加了50倍。而这个情况在全球有普遍性。简单说,如果2000年宽带用户还只是凤毛麟角,今天的宽带用户已经“过半儿”了,这意味着被搁置的在线视频梦想,有了重新发芽的土壤。

于是,Youtube出现了。

新网络神话

YouTube的成功是又一个美国版的车库创业传奇。2005年1月,29岁的查德·赫利(Chad Hurley)和27岁的华裔青年史蒂夫·陈(Steve S. Chen)想和旧金山的几个朋友分享一次晚餐聚会的录像,但却找不到发送给对方的办法,于是他们决定在赫利的车库里创办一个网站:YouTube.com。去年5月这个网站才开始公开测试,12月才正式启动和拿到了区区350万美元的风险投资,但到了今年6月,它的用户数已经逼近2000万人。

这就是FLV格式等待的好机会。经过两年的改进,新的Flash8的视频处理技术已经完全具备挑战三大巨头的能力,它采用了新的VP6视频编码格式(美国公司On2Technologies特许的VP6视频压缩技术,后来也用在中国的EVD上),在同等码率下,视频质量可以全面超越Windows Media 9、Real 9甚至H.264。去年4月,Adobe嗅到了变革的气息,果断地出手34亿美元收购了Macromedia,,这件收购案也成为去年IT业界瞩目的大事件之一。

然而,带宽仍然是不得不考虑的问题。在中国,今年4月还寥寥无几的视频网站短短几个月就发展到150多家,争夺有限的带宽资源,甚至发生过视频网站的CEO半夜里梦见带宽不够,惊醒后赶紧打越洋电话增加带宽。

Flash并不是这场视频革命里惟一的主角。8月,索尼公司旗下的索尼映画娱乐公司以6500万美元的价格收购了视频网站Grouper,目标明显是为PS3占领客厅开路;9月底大名鼎鼎的DivX终于上市,募得的1亿多美元资金将为DivX的视频分享推广带来很大支持;视频搜索方面,国内的OpenV和Goolge的Google Video均已有所突破;此外,主营手机视频的MobiTV和专攻视频点播的Bigband也将上市,一旦资金到位,他们又将带给我们什么样的惊喜?

对于全球数百家专攻网络视频的初创公司来说,变革才刚刚开始。有消息说,微软决定在Vista中不再内置Flash播放器,代之以一套强大的图形设计开发工具“Sparkle”,具有比Flash强大得多的编程性能,同时完全支持3D模型,目的是完全取代Flash。随着Vista发布日期的临近,一场视频大战又将打响

“让电视见鬼去吧。”

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